GIẤC MỘNG CHIỀU XUÂN

Truyện Nguyên Nhung

 

Chuyện xảy ra đă lâu rồi, có đến mười mấy năm trước. Thế mà cho tới bây giờ mỗi khi nhớ lại, Định vẫn tưởng như một giấc chiêm bao. Cứ cho là hôm ấy chuyếnh choáng chút hơi men, chàng có thể lẫn lộn giữa thực và ảo giác, nhưng câu chuyện về Hoàng Mai th́ chắc chắn là một điều bí ẩn không giải thích được.

Hôm ấy là một buổi chiều cuối năm, trời lại lất phất mưa, bóng dáng cuả muà Đông dường như vẫn c̣n quanh quẩn đâu đây, khiến thời tiết rất ẩm và lạnh. Định vừa đến ăn bữa cơm cúng Ông bà với gia đ́nh một người bạn, lúc về, đi ngang qua một ngôi chuà, buổi chiều nhưng có mưa phùn và gió bấc, bầu trời âm u, giăng giăng những cụm mây màu xám nhạt. Thấy có nhiều bóng người qua lại, chàng ghé vào mới biết đó là ngày cuối cùng cuả buổi Chợ Tết. Càng về chiều người càng thưa thớt , mấy gian hàng bán cây cảnh, bánh trái bày trong những chiếc lều vải, người ta đang lo thu dọn. Riêng một hai cái lều ở xa hơn, vẫn c̣n vang lên tiếng cười rộn ră, hoá ra chỗ ấy có văn nghệ, chỗ th́ thả thơ, chỗ lại đang ca hát. . .

Năm nào cũng thế, người Việt tha hương mỗi năm Tết đến, vẫn nhớ muà Xuân ở quê nhà, thường tụ họp lại những buổi chợ Tết ở chuà hay nhà thờ, người người quần là áo lượt đi t́m lại chút hương vị những muà Xuân cũ. Cũng chợ hoa tươi đầy cúc vàng và hoa thược dược đủ màu, những cành đào hồng thắm, chỉ thiếu hoa mai v́ rất hiếm. Cũng bánh chưng xanh, cũng dưa hấu đỏ, chả thiếu thức ǵ mà Xuân th́ vẫn như thiêu thiếu. Đă sang một năm mới Dương lịch, những ngày lễ lộc kéo dài trong muà Đông đă hết, lớp người lớn tuổi dường như vẫn chờ đợi với chút bâng khuâng khi nh́n những cây hoa đào đă bắt đầu đơm hoa, từng đàn chim én ở đâu bay về nghiêng cánh trên bầu trời xanh biếc.

Hơi men c̣n ngà ngà, Định thấy ḷng lâng lâng khi đi ngang qua một căn lều c̣n vang lên những tràng cười rộn ră. Chàng ṭ ṃ ghé vào, trong ấy dưới ánh đèn, có đến dăm, bảy người già có , trẻ có đang chúi đầu vào chơi thả thơ. Họ đứng vây xung quanh một người đàn ông và một cô gái, không ai chú ư đến Định v́ họ đang mê mải t́m chữ đđiền cho thích hợp với câu thơ được đố. Định thấy vui vui, đúng là một tṛ chơi rất tao nhă cuả nền văn hoá Việt.

Cứ một tấm giấy màu hồng điều được ghi lại bốn câu thơ đủ loại, từ truyện Kiều cho tới thơ mới cuả những nhà thơ nổi tiếng những thập niên sau này, và họ chưà lại một khoảng trống trong một câu thơ, cho mấy chữ có cùng một vận như nhau nhưng khác nghiă, rồi người thả thơ phải thả sao cho đúng với chữ cuả tác giả. Mỗi lần có người đoán trúng, bài thơ lại được ngâm lên cho mọi người nghe, và mỗi lần như thế người thả thơ được thưởng một món quà, với những tiếng vỗ tay và cười nói rộn ră cuả đám người đứng xung quanh.

Đă có một vài người bỏ cuộc đi về, v́ trời chiều dưới cơn mưa bụi h́nh như tối nhanh hơn, cái giá buốt cuả ngày cuối Đông vẫn khiến người ta co ro trong những lớp áo ấm dầy cộm. Bầu trời như được giăng những sợi tơ rất nhẹ, bởi những hạt mưa lấm tấm đậu trên những chiếc áo măng tô đủ màu, óng ánh như thuỷ tinh. Dăm đứa bé chạy tung tăng theo cha mẹ đi chợ Tết, má đỏ hây hây.Trong lều thả thơ, phảng phất mùi hương d́u dịu cuả những bông thủy tiên nở sớm, cánh hoa trắng muốt phơn phớt nhuỵ vàng, ngướ ta cố ư dùng ánh đèn mờ cho khung cảnh thêm phần kín đáo và ấm áp, thơ và cảnh dường như quyến luyến lấy nhau để thú thả thơ càng thêm phần tao nhă.

Đứng ngắm nghiá một lát, Định thú vị mua liền một lúc nhiều lá thơ, v́ mỗi khi đoán trúng, đều được ngâm lại bằng giọng ngâm rất mượt mà cuả người phụ nữ mặc áo xanh đứng trong quầy, rồi tiếng tấm tắc cuả người thả thơ như thấm thiá từng ư, từng lời trong mỗi câu thơ vưà được thả.

Cầm trong tay chiếc lá thơ với bốn câu thơ cuả Thế Lữ, đọc đi đọc lại mà Định vẫn chưa đoán được phải dùng chữ ǵ cho đúng với câu thơ cuả tác giả:

" Tiếng sáo diều nao nao trong vắt

Trời quang mây, xanh ngắt màu lơ

Thuyền trôi nuớc ( ...) hững hờ

Hàng cây lặng đứng trên bờ trông mong."

Trong câu thứ ba có một chỗ được để trống, kèm theo những chữ như " chảy, đẩy, vẫn, biếc " đĐịnh chỉ có quyền chọn một chữ chính xác nhất đúng với bài thơ cuả tác giả. Thú thả thơ coi vậy mà khó, v́ thả chữ vào câu nào nghe cũng có nghiă, đọc vẫn êm tai, nhưng đúng hay sai th́ chưa biết.

Đang băn khoăn chọn lựa, lại c̣n phải nghĩ ngợi sao cho đúng với ư cuả thơ, bỗng Định thấy một ngón tay trỏ rất xinh từ phiá sau tḥ vào trang giấy trên tay chàng, thoảng một mùi hương rất quen khiến chàng ngây ngất. Như bị cuốn hút v́ mùi hương dịu dàng ấy, Định thở ra rồi reo lên với người đứng ở phiá trong đang chờ đợi. Chàng đọc nguyên câu thứ ba, chỗ chữ được bỏ trống:

" Thuyền trôi nước "đẩy" hững hờ

Hàng cây lặng đứng trên bờ trông mong..."

Có tiếng vỗ tay cuả hai người đứng phiá trong, và câu thơ được người phụ nữ ngâm lên như để tán thưởng tài thả thơ cuả chàng. Lần lượt, những lá thơ sau, mỗi lần mở ra chàng đều cố ư chờ người đẹp đứng phiá sau chỉ hộ, và hầu như không có một câu thơ nào bị sai chữ cả. Ai cũng khen chàng giỏi thơ, khiến Định vưà vui vưà liếc nh́n lại phiá sau, và chàng bỗng ngây ngất v́ khuôn mặt rất xinh cuả người phụ nữ. Mái tóc huyền thả xuống đôi bờ vai, nàng mặc chiếc áo dài lụa vàng, khoác một chiếc áo măng tô màu xanh non, đang mỉm cười với chàng.

Chàng chưa kịp mỉm cười với người đẹp, thoắt một cái, nàng đă bước ra khỏi lều, Định cũng vội vă rảo bước theo quên cả lấy quà khiến hai người đứng trong quầy trố mắt nh́n ngạc nhiên. Hơi Xuân bừng bừng trong huyết quản, trời lại hơi nhá nhem, bóng cô gái lướt đi lẫn vào hàng thông men lối đi ra phiá cổng chuà, khiến Định phải bước nhanh như bị ma đuổi.

Mưa chỉ hơi lất phất, nhẹ như sương, trong khuôn viên chuà vài căn lều vẫn c̣n vang lên tiếng nhạc Xuân d́u dặt. Cô con gái chợt đứng lại ngay chiếc ghế đá cạnh một cây thông, chỗ ấy đất cao mà lại tối, chênh vênh một chiếc bóng trên nền trời nưả sáng nửa tối, dáng nàng thật thanh như một cành mai trong gió.

Định đă theo kịp nàng với những tiếng đập rộn ràng cuả con tim trong lồng ngực. Ḷng chàng nôn nao với ư nghĩ trời xui đất khiến chi đây, giữa những ngày năm cùng tháng tận, nơi đất khách quê người, lại v́ thơ mà được gặp gỡ một giai nhân, chắc là duyên tiền định. Từ ngày bỏ nước ra đi, sống kiếp tha hương một thân cô quạnh, người t́nh năm xưa v́ hoàn cảnh phải đi lấy chồng, Định vẫn có ư t́m kiếm một người mà chàng mơ tưởng như ư muốn, nhưng khó ḷng t́m gặp. V́ những người phụ nữ như vậy rất hiếm, thản có th́ cũng đă có người nhanh tay rước mất, chàng chỉ có cơ hội gặp gỡ những người phụ nữ tầm thường, tuy có chút nhan sắc nhưng tâm hồn hoàn toàn trống rỗng, họ chỉ chạy theo nhu cầu cuả vật chất nhiều hơn mà thôi.

Luống cuống như hồi c̣n đôi mươi, mới biết yêu lần đầu, Định dừng lại vưà một khoảng ngắn trước mặt cô gái. Vuốt những giọt nước mưa trên mái tóc, chàng nói mà giọng vẫn c̣n run v́ xúc động:

" Thành thật cảm tạ, nếu không có cô giúp hộ tôi hoàn toàn không làm sao đoán được hết những chữ cho buổi thả thơ ngày hôm nay. Hiếm có người giỏi thơ đến như vậy?"
Đó là lời khen ngợi khéo léo, khiến v́ thế mà cô con gái mặc áo vàng mặt đỏ bừng lên trông rất xinh, mỉm cười với chàng lần nữa. Định không để lỡ cơ hội, chàng tiếp luôn:

" Tôi tên Định. Cô có thể cho tôi biết quư danh để tiện việc xưng hô?"

Điều khiến chàng ngạc nhiên và phấn khởi, với một vẻ rất tự nhiên, nàng nhoẻn miệng cười rồi nói khẽ:

" Chào ông Định, tôi tên là Hoàng Mai, tên cuả một loại hoa muà Xuân. Đáng lẽ ngày xưa ông cụ tôi đặt tên tôi là Lănh Hương, có lẽ v́ mai nở vào tiết đông phong, và cũng v́ mai phảng phất chút hương lạnh lẽo. Nhưng sau cụ đổi ư, v́ chữ " lănh hương" tuy thanh cao nhưng lại có phần cô quạnh, bởi thế Hoàng Mai nghe vẫn dễ thương hơn."

Định reo lên với vẻ thán phục:

" Đúng là người thơ bao giờ cũng văn vẻ, mỗi câu nói ra đều đủ ư đủ lời. Tiếc là tôi ghé vào đây quá trễ, chứ sớm hơn, có lẽ gian thả thơ ấy đă hết quà tặng từ lâu."

Hoàng Mai cũng vui vẻ nói:

" Có đến sớm th́ ḿnh cũng không gặp nhau, v́ tôi cũng chỉ mới đến, đang đi loanh quanh th́ tạt vào chiếc lều thơ, gặp ông đang chơi thả thơ th́ cũng ghé vào để chơi chung. Đời thường vẫn từ những ngẫu nhiên mà có, hễ có cơ duyên th́ tự nhiên mà gặp. . . "

Nói đến đây, thấy Định chăm chăm nh́n ḿnh như bị mất hồn, Hoàng Mai cũng bẽn lẽn cúi đầu, nhan sắc càng thêm phần kiều mị. Định mê mẩn nh́n vào đôi môi nàng, giọng nói êm đềm khiến tâm trí chàng lúc ấy v́ hơi men, lại càng thêm ngây ngất. Định lúc ấy đă lấy được tự chủ, chàng cảm thấy bạo dạn, bèn mời nàng ngồi xuống chiếc băng đá ngắm cảnh chiều xuống, nghiêng nghiêng những sợi mưa Xuân thật mỏng như tơ:

" Chắc Hoàng Mai thích thơ văn lắm phải không?"

Cô gái bẽn lẽn gật đầu:

" Tôi thích cả thơ lẫn nhạc, nhưng tính sợ đám đông, nên đợi chiều vắng vẻ, ít người, mới thả bộ ra chuà để nghe người ta hát, và để xem người ta thả thơ. Lâu lắm rồi mới nghe lại những bản nhạc Xuân, âm hưởng đă tha thiết lại êm đềm làm sao. T́nh cờ thấy ông đang băn khoăn v́ mấy chữ cuả bài thơ, tôi mạn phép được chung vui trong chốc lát, ai ngờ, lại v́ thế mà thành quen nhau."

Định reo lên thích thú:

" Nói theo sách th́ là duyên " tiền định", có khi ḿnh đă có biết nhau từ kiếp trước. Có phải như Hoàng Mai đă nói, đời chỉ từ những ngẫu nhiên, đưa đẩy mà thành cơ duyên. Tôi có biết thơ thẩn ǵ đâu, nhưng cứ lấy bừa một chữ mà thả vào biết đâu may lại trúng."

Hoàng Mai ngắt lời chàng:

" Nói như thế th́ tôi không hoàn toàn đồng ư với ông, v́ thơ văn dẫu là khiếu trời cho , nhưng nó cũng đ̣i hỏi sự yêu thích văn chương, sách vở. Sở dĩ tôi vơ vẽ chút thơ văn, cũng nhờ hồi c̣n nhỏ, được nghe ông cụ tôi b́nh văn với các bằng hữu thích thơ văn như cụ, nên nhớ được ít nhiều. "

Định thấy nàng cởi mở, nên cũng dạn dĩ hơn:

" Cô Hoàng Mai, nếu không có ǵ ngại, xin đừng gọi tôi bằng ông cho khách sáo. Có lẽ tuổi tác không cách biệt bao nhiêu, ḿnh lại là đồng hương với nhau..."

Định liếc thấy Hoàng Mai có vẻ nghiêm sắc mặt, nhưng rồi nàng lại nhoẻn cười :

" Chuyện xưng hô không quan trọng, tuổi tác cũng thế, hễ cảm thấy ḷng ḿnh không động ư xấu là đủ rồi. Ông... anh Định sang đây đă lâu chưa?"

Nghe câu hỏi cuả Hoàng Mai , Định như cởi tấc ḷng:

" Cũng lâu rồi cô ạ, sau năm 75, tôi theo đoàn tầu vượt ra biển Đông rồi lênh đênh từ đấy đến nay. Tôi là một người lính biển, mới đươc ba năm lính, nhưng cả ba năm chỉ ăn Tết trên sông nước ở những làng mạc ven sông. Chỉ nhớ mài mại rằng muà Xuân năm nào cũng chỉ có vài anh em đồng đội đón Xuân trên một chiếc tàu sông, ghé vào một làng quê xơ xác v́ bom đạn. Bây giờ gặp Hoàng Mai, bỗng dưng tôi chạnh nhớ tới những cây mai vàng trong những làng quê heo hút ở miền quê, dọc theo bờ sông là nhà dân rải rác, nhà nào cũng trồng một, hai cây mai trước cưả. Cảnh th́ buồn, người lại khổ, đất nước triền miên trong binh lửa, nhưng hễ cứ Xuân về là hoa mai nở vàng rực rỡ, như món quà cuả thiên nhiên tặng cho con người để biết rằng Xuân đă tới."

Hoàng Mai dường như cũng ngậm ngùi với nỗi nhớ cuả Định, tự nhiên cũng đổi cách xưng hô, có lẽ khi nghe chàng thật thà thổ lộ cho ḿnh nghe những kỷ niệm cũ trong đời lính. Dường như dĩ văng cuả nàng cũng đă có nhiều kỷ niệm với một người lính nào đó:

" Nghe anh nhắc tới hoa mai ngày Tết, Hoàng Mai lại chạnh nhớ tới căn nhà xưa cuả ḿnh, cũng nằm ven một ḍng sông. Năm nào cũng vậy, hễ Xuân về là con đường ấy bừng lên một màu vàng tươi thắm. Không biết anh có nhận ra rằng, những cánh hoa mai rụng tả tơi trong gió, nó vẫn mang theo một chút ngậm ngùi khiến ḷng người rưng rưng cảm xúc. Nhất là, mỗi một muà xuân qua lại vắng dần đi những khuôn mặt thân yêu trong cuộc đời, khiến Hoàng Mai vẫn hay nghĩ tới hai câu thơ cuả Vũ Đ́nh Liên:

"... Những người muôn năm cũ

Hồn ở đâu bây giờ?"

Định cũng gật đầu, giọng chàng buồn buồn khi nhớ lại những muà Xuân cũ:

" Đúng rồi Hoàng Mai ạ, nhất là khi ḿnh đă không c̣n trẻ nữa, th́ sự mất mát ấy lại càng nhiều hơn. Suốt ba năm đón Xuân nơi vùng sông nước, nỗi vui lớn nhất cuả tôi là Xuân về mà không nghe tiếng súng. Những cái Tết trên sông vào đêm Giao Thừa cũng lạnh v́ gió và hơi nước, sương mù trắng như sữa giăng giăng trên mặt sông, khiến ḷng người lính nào cũng bâng khuâng nhớ gia đ́nh những lúc năm cùng tháng tận. Sáng mùng một, ghé vào một thôn làng nào đó, thấy dân làng được hưởng một cái Tết an b́nh , trẻ con mặc quần áo mới theo cha mẹ chèo ghe đi lễ Chuà, ḷng ḿnh lại cảm thấy vui vui. Cảnh thanh b́nh đó hiếm hoi lắm, cho nên cũng không thiếu những ngày Xuân nh́n những xác người, theo giề lục b́nh trôi lên trôi xuống trên ḍng sông, chẳng biết khi thân xác nằm đó, linh hồn họ đi đâu? Họ có về với mẹ với cha mẹ vợ con, hay là linh hồn họ cứ thơ thẩn đi theo cái xác trôi lên trôi xuống, để chờ lúc được vớt lên, chôn vội vàng xuống một chỗ hẻo hút nào đó, làm bạn với giun dế."

Nghe Định kể, bỗng dưng Hoàng Mai cũng cảm thấy bùi ngùi, nàng lên tiếng hỏi:

" Những lúc ấy, thường thường anh nghĩ ǵ? Anh có nghĩ ḿnh sẽ tiếp tục nhiệm vụ và tạo được nhiều chiến công oanh liệt không?"

Định chép miệng trong một nỗi ngao ngán, chàng trả lời:

" Dẫu biết rằng cần phải có một lư tưởng để chiến đấu, nhưng ḷng tôi lúc ấy, lại hoàn toàn khao khát hoà b́nh trở về cho quê hương xứ sở. Những người dân quê ḿnh họ khổ lắm, chiến tranh như một con quái vật chỉ đem tới những đau khổ và chết chóc. Tôi vẫn ao ước làm sao chiến tranh chấm dứt, để thực sự có được những muà Xuân thanh b́nh và tiếng cười vui trên khắp các nẻo đường đất nước. Nhưng thôi Hoàng Mai ạ, chuyện cũ có nhắc măi th́ vẫn không vơi đi được nỗi buồn, tôi vẫn đang nghĩ phải cảm ơn Hoàng Mai về cuộc gặp gỡ bất ngờ cuả chúng ta trong buổi chiều hôm nay đây."

Hoàng Mai cũng nh́n chàng với ánh mắt tha thiết đầy bí ẩn:

" Nếu cho rằng tất cả những cuộc gặp gỡ hay quen biết ngắn hay dài, một khoảnh khắc hay nhiều năm tháng, đều do sự sắp xếp cuả định mệnh, th́ chưa biết ai phải cảm ơn ai. Huống ǵ giờ đây, những câu chuyện cuả chúng ta ngày xưa lại rất dễ cảm thông, Hoàng Mai vẫn thích những t́nh bạn chân thật."

Họ cứ tiếp tục chuyện tṛ, những câu chuyện xưa lần lượt được hai người kể lể cho nhau nghe, bóng chiều đă nhập nhoà khắp nơi, khiến chiều Xuân càng thêm lạnh. Nhiều chiếc xe rời băi đậu, chiếu những vệt đèn sáng trên mặt đường. Đèn trong mấy chiếc lều bán hoa cảnh đă tắt, người lác đác đi về, chỉ c̣n vọng lại bản nhạc mừng Xuân vang vang trong buổi chiều cuối năm. Chiều ba mươi trời tối nhanh hơn, và cũng buồn hơn những buổi chiều khác. Bên Hoàng Mai, bóng tối đă ập xuống khiến hai người nh́n không rơ mặt nhau, Định cảm thấy buổi chiều đi rất vội, khiến chàng lại nhớ tới bài thơ " Chiều" cuả Hồ Dzếnh được phổ nhạc. Chàng tự nhiên hát khẽ:

" Trên đường về nhớ đầy,

Chiều chậm đưa chân ngày

Tiếng buồn vang trong mây,

Tiếng buồn vang trong mây.

. . . . . . . . . . .

Nhớ nhà châm điếu thuốc

Khói huyền bay lên cây..."

Có lẽ v́ hơi men c̣n ngất ngây , có lẽ v́ buổi chiều lấm tấm mưa Xuân, lại ngồi bên cạnh một người đẹp như Hoàng Mai, khiến Định cứ ước chi thời gian ngừng lại , để hai tâm hồn đồng cảm cứ nhắc lại cho nhau nghe những muà Xuân cũ cuả mỗi người ở quê nhà năm xưa.

Thấy Hoàng Mai đứng dậy, có vẻ sắp cáo từ, Định vội hỏi:

" Hoàng Mai chắc ở gần đây, để tôi xin phép được đưa cô về, v́ bây giờ sắp tới giờ đóng cửa."

Tiếng cười cuả Hoàng Mai trong vắt như pha lê, Định c̣n nhớ cả câu nói vui rất duyên dáng cuả nàng:

" Mô Phật! Cổng chuà chẳng bao giờ đóng, chỉ có ḷng người mới đóng hay mở thôi. Nhưng thôi, Hoàng Mai cũng phải về v́ trời đă tối, các cụ khó tính cứ chập tối là cửa đóng then gài, không dễ ǵ lang thang măi , nhất là trời lạnh như thế này."

Định cũng bật cười v́ câu pha tṛ duyên dáng cuả nàng, chàng cố nhớ lấy khuôn mặt xinh xắn và rất có duyên ấy, nhưng sương chiều xuống vội đă làm mờ mịt đi. Hai người đi ra băi đậu xe, chiếc xe lăn bánh ra khỏi cổng chuà, Hoàng Mai chỉ đường cho Định rồi ngồi im lặng, chỉ riêng Định vẫn chất ngất niềm vui trong dạ. Lúc bước xuống xe, Hoàng Mai chỉ chào chàng rất khẽ, rồi bóng nàng lướt đi như sương, chỉ thấy lờ mờ tà áo dài màu vàng cuả nàng lất phất bay trong gió, khuất nhanh vào chiếc cổng gỗ.

 

* * *

 

Sau buổi chiều cuối năm đó, Định ra về ḷng ngất ngây một nỗi nhớ mông mênh. Chàng nhớ rất rơ con đường có căn nhà cuả Hoàng Mai, nằm trong một con đường khá yên tĩnh, cách ngôi chuà độ vài " block" đường, có lẽ buổi chiều nàng đă đi bộ ra đấy, và đă gặp chàng trong chiếc lều thả thơ.

Định không sao quên được, màu áo vàng và chiếc áo khoác màu xanh non, như một bông hoa mai vàng óng ả trong cái đài hoa màu xanh nơn. Những ngày sau đó Định cứ như người mất hồn, cho tới hôm Rằm tháng Giêng th́ Định cương quyết đi t́m nàng, chàng len lỏi trong đám thiện nam tín nữ đi lễ chuà , nhưng vẫn không thấy bóng Hoàng Mai đâu cả.

Từ chuà tới khu nhà nàng ở, Định nhớ chỉ cách một thôi đường ngắn, căn nhà ấy cũ kỹ, ngoài sân trồng nhiều cây cảnh. Định bỏ xe trên sân chuà, rồi như một người nhàn rỗi đi du Xuân , Định lững thững đi mà ḷng th́ hồi hộp vô tả. Chàng nghĩ tới lúc được gặp lại Hoàng Mai, được nàng mời vào chơi căn nhà xinh xắn ấy, trong cái ấm áp cuả ngày đầu Xuân, thật thú vị biết bao.

Chàng đi đi, lại lại thong thả nhiều lần trước căn nhà cuả Hoàng Mai, thỉnh thoảng dừng lại như chăm chú nh́n một cây hoa muà Xuân, làm như ḿnh đang say mê với cái đẹp cuả cây cỏ, ḷng thầm mong được gặp lại nàng lần nữa. Bỗng mắt Định như sáng lên, khi nh́n thấy bên hiên nhà nàng lẫn trong những thứ hoa muà Xuân, một chậu mai nở bung ra những đoá mai vàng óng thật đẹp. Ở quê người mà có được một chậu mai quư như thế này thật hiếm, chắc hẳn người trồng phải săn sóc thật kỹ lưỡng để hoa nở đúng vào dịp Xuân về.

Đang băn khoăn v́ chưa biết sẽ làm sao để gặp được người mộng buổi chiều Xuân, may quá chàng nhác thấy có người mở cưả. Đó là một bà cụ già đầu đă bạc, mặc chiếc áo nhung màu huyết dụ, dẫn một con chó con ra sân. Con chó thấy chàng th́ suả lên như tiếng kêu cuả trẻ con báo nhà có khách, bà cụ vội ngửng lên nh́n. Rồi khi thấy Định đứng ngoài hàng rào chăm chú nh́n vào chậu mai trước hiên, cụ vui vẻ nói:

" Cậu cũng là người Việt phải không? Hoa mai cuả quê ḿnh đấy, ở đây mà thấy hoa mai là lại nhớ Tết quê nhà."

Định xuưt xoa khen hoa đẹp, chứ thật ra bụng chàng chẳng thiết ǵ hoa, chỉ mong sao Hoàng Mai ở trong nhà, nghe tiếng người quen sẽ chạy ra mừng mà thôi. Nhưng tuyệt nhiên không có ai, chỉ bà lăo khi thấy chàng khen chậu mai đẹp, liền thao thao kể cho Định nghe về loại hoa quư muà Xuân mà ít ai trồng được:

" Hoa này người ta gọi là Hoàng Mai đó cậu à, hương chỉ phảng phất trong gió, nghe rất nhẹ, cho nên có người c̣n gọi là Lănh Hương. . . "

Định giật ḿnh. Đúng là lối nói chuyện cuả Hoàng Mai , người con gái chàng gặp chiều cuối năm trong buổi chợ Tết, không hiểu giữa người và hoa có liên quan ǵ với nhau. Bà cụ dường như không chú ư tới nỗi băn khoăn cuả chàng, lại tiếp tục kể:

" Trồng được cây mai này, chúng tôi thật là " nâng như trứng, hứng như hoa". Phong thổ quê người khác phong thổ quê ḿnh, hễ nắng nhiều cũng phải đem vào chỗ mát, mà đông lạnh cũng phải che, nâng niu măi cũng chỉ v́ nỗi nhớ con mà trồng..."

Không dằn được sự ṭ ṃ, Định lên tiếng hỏi:

" Hễ ngày Tết là mọi người về xum họp đông đủ, hôm nay th́ ai lại về nhà nấy. Ở bên này là như vậy, nhưng c̣n cô Hoàng Mai..."

Định hỏi thật khéo, khiến bà cụ đang kể chuyện nhíu mày lại nh́n chàng ngạc nhiên:

" Cạâu hỏi ai? Làm sao cậu lại biết con Hoàng Mai nhà tôi?"

Định vui mừng v́ biết bà cụ là mẹ cuả Hoàng Mai, như vậy sớm muộn ǵ chàng cũng được gặp nàng,. Chàng nói dối:

" Cháu là bạn cuả Hoàng Mai, nhưng lâu rồi không gặp. Hôm trước Tết, đi chợ Xuân, t́nh cờ mới gặp lại nhau, Hoàng Mai có chỉ nhà cho cháu biết. Hôm nay ngày Rằm, đi chuà tiện cháu ghé thăm. Xin phép hỏi cụ, cô Hoàng Mai có ở nhà không?"

Mặt bà cụ tự nhiên đổi sắc, khiến Định cũng bối rối. Bà cụ đứng lặng nghe chàng nói, có lẽ cụ không tin vào lỗ tai cuả ḿnh. Rồi cụ mở cánh cổng cho Định bước vào, lắp bắp hỏi:

" Cậu là bạn cuả Hoàng Mai, nhưng cậu gặp em nó bao giờ vậy?"

Định ngỡ ngàng, chàng sợ bà cụ hiểu lầm ḿnh, vội lên tiếng:

" Thưa cụ, nếu Hoàng Mai không có nhà th́ thôi cháu xin kiếu, để dịp khác cháu sẽ tới thăm. Biết nhà rồi th́ sớm muộn ǵ cháu cũng gặp lại cô ấy."

Bà cụ nh́n chàng chăm chăm, vẻ cầu khẩn:

" Cậu ơi, không phải ngẫu nhiên mà gặp. Cậu vào nhà uống ly nước, nhà tôi tuy đông con cháu nhưng mỗi đứa ở mỗi nhà, thành thử gặp người đồng hương tôi quư lắm. Tôi mua nhà ở gần chuà cũng v́ vậy, hễ khi nào thích lại lên chuà cầu Phật, không phải phiền con cái đưa đón. Nhưng mà, cậu kể lại tôi nghe, cậu gặp Hoàng Mai bao giờ?"

Nghe cách nói cuả cụ, Định không cảm thấy e ngại nữa, có khi cơ duyên đưa đẩy, chàng lại có dịp may đđược đến nhà nàng thăm viếng thoải mái hơn. Theo bà cụ vào nhà, phảng phất mùi trầm nhang và hoa thơm trên bàn thờ Phật. Định quan sát nhanh những tấm h́nh bà cụ treo trên tường, mắt chàng như sáng lên khi nh́n thấy bức ảnh chân dung Hoàng Mai được treo trang trọng trên một góc tường , bên dưới là một chậu mai giả rất đẹp. Chàng thấy vui trong ḷng, đúng là cô gái chàng gặp chiều hôm ấy, nét cười, khoé mắt, chiếc áo màu vàng tươi như những cánh hoa mai muà Xuân.

Bà cụ không quên gọi cụ ông ra tiếp chàng, rồi chỉ về bức chân dung cuả cô con gái, cụ hỏi:

" Có thật là cậu đă gặp nó phải không?"

Định gật đầu quả quyết. Chàng lại c̣n thành thật xin lỗi cụ v́ lời nói dối lúc năy, bởi v́ chàng chỉ mới quen Hoàng Mai vào buổi chợ Xuân hôm cuối năm mà thôi. Nghe kể đến chuyện thả thơ, ông cụ gật gù bảo chàng:

" Thế là chuyện thật rồi. Con bé này hồi nhỏ đă có khiếu thi văn, hễ nghe tôi đọc bài thơ nào là thuộc luôn bài thơ ấy. Nhưng thú thật với cậu, chúng tôi lâu lắm rồi không biết tin cuả cháu, kể từ ngày nó ra đi..."

Đang vui câu chuyện, Định gần như ngồi xững lại v́ câu nói cuả ông cụ. Chàng hấp tấp ngắt lời :

" Thưa cụ, vậy đă bao lâu rồi, các cụ không gặp lại Hoàng Mai?"

Chàng nghe ông cụ thở dài:

" Cũng đến chục năm rồi cậu ạ, kể từ khi con bé đi vượt biển rồi không nghe tin tức ǵ nữa. Ngày ấy chúng tôi c̣n ở quê nhà, sau mới được mấy người con bảo lănh sang đây vài năm thôi, chúng tôi đành phải đem gửi em nó vào chuà để hương linh có chỗ ấm áp. Chừng ấy năm vẫn nghe ngóng mà không có tin tức ǵ cuả em, thành thử nghe cậu kể, chúng tôi cho là chuyện lạ, v́ nếu em nó c̣n sống, cũng làm sao biết được nhà cha mẹ ở đây mà về. "

Định nghe lạnh cả sống lưng, dù trong căn nhà nhỏ này rất ấm, phảng phất mùi trầm hương và hoa thơm. Trong tấm h́nh treo trên tường, Hoàng Mai như đang mỉm cười với chàng, một nụ cười cuả ḷng biết ơn. Có phải chăng cuộc gặp gỡ kỳ lạ trong buổi chợ Tết, lại có thể dẫn tới những chuyện kỳ thú sau này trong cuộc đời chàng. Ông cụ lại kể tiếp câu chuyện c̣n dang dở:

" Gia đ́nh tôi đăng báo, nhắn tin, hỏi thăm măi mà không thấy ai cho biết về tin tức cuả Hoàng Mai cả, cho nên đành xem ngày con ra đi mà làm giỗ cho con, cũng vào tháng giêng muà Xuân độ hoa mai nở là con chúng tôi từ giă cha mẹ ra đi. Bà nhà tôi nhớ con cho nên cốâ ương lấy giống hoàng mai để nhớ đến đứa con gái xinh đẹp, nết na bất hạnh đă bỏ đi trước cha mẹ, để mỗi độ Xuân về, chúng tôi nh́n mai nở mà thắt cả ruột gan."

Nói tới đây, ông cụ như rũ xuống, không c̣n sức để kể thêm về cô con gái bất hạnh đă bỏ xác ngoài biển khơi. Riêng Định, ḷng chàng cũng rưng rưng cảm động, không hiểu nổi cơ duyên nào mà linh hồn Hoàng Mai lại chọn chàng để t́m về với cha mẹ, chia với chàng nỗi buồn xa xứ trong độ Xuân về trên đất khách.

Bà cụ ân cần mời Định ở lại dùng bữa cơm chay với gia đ́nh, cụ nói mà như muốn khóc:

" Cứ tính ngày em nó ra đi năm xưa, th́ có lẽ hôm nay cũng là ngày giỗ cuả nó. Bữa cơm hôm nay may lại thêm có cậu tới chơi với vợ chồng tôi, chắc là linh hồn con gái tôi đă ngậm cười nơi chín suối. Thôi th́ từ nay cũng v́ em, cậu xem chúng tôi như chỗ thân t́nh, thỉnh thoảng ghé vào thăm, xem như v́ duyên lành mà gặp."

Từ đấy, Định vẫn hay đi chuà với nỗi mong ước được gặp lại Hoàng Mai lần nữa, thỉnh thoảng lại ghé thăm bố mẹ cuả Hoàng Mai, nhất là những dịp Xuân về, chàng có cái thú ngồi nh́n những nụ mai vàng e ấp nở, y như nụ cười cuả Hoàng Mai trong buổi chiều Xuân năm nào. Định không cảm thấy sợ hăi, v́ với một ư lành, dù người hay là ma, thế giới cuả loài người hay thế giới cuả linh hồn, vẫn có người tốt kẻ xấu. Huống ǵ, chàng cứ nghĩ là Hoàng Mai đă phù hôï cho chàng gặp nhiều may mắn tốt đẹp trong những ngày sau đó. Năm sau, chính mẹ cuả Hoàng Mai đă giới thiệu cho Định một người cháu gái có họ xa với bà. Cũng v́ thế, khi lấy vợ, v́ chỉ có một ḿnh đơn độc, Định được cha mẹ Hoàng Mai đứng ra làm chủ hôn cho ngày đám cưới, chàng xem họ như cha mẹ nuôi. Rồi khi có đưá con đầu ḷng, bà cụ đă tới thăm nom, săn sóc vợ chàng như con gái. Chẳng ai biết ǵ về sợi giây liên kết giữa ba người với nhau, chỉ biết là từ đấy họ quư nhau c̣n hơn người trong thân tộc.

Đứa con gái đầu ḷng cuả Định thật xinh và thật ngoan, mềm mỏng dễ thương với nụ cười y hệt nụ cười cuả cô Hoàng Mai trong tấm ảnh. Có đôi khi chàng giật ḿnh nghĩ ngợi : " Không biết có phải Hoàng Mai đă trở lại kiếp người, để trả ơn chàng đă v́ nàng mà tới lui thăm viếng cha mẹ ḿnh lúc tuổi già bóng xế."

Nguyên Nhung, 2003.